graphic logo  


L'événement culturel de l'été à Bruxelles!    

My Fair Lady

Le préraphaélisme et
Jane MORRIS, l'époustouflante «NEW WOMAN» (1839-1914)

Le préraphaélisme, en quelques mots...

image
William Holman Hunt (1827-1910)
L'éveil de la conscience (1853)
Londres, Tate Britain

Au milieu du XIXe siècle, au début du règne de la reine Victoria, la peinture anglaise s'est enlisée dans les conventions académiques et se trouve dans une impasse créative. En réaction, trois jeunes étudiants de la Royal Academy, Hunt, Millais et Rossetti, fondent la confrérie préraphaélite.

Ils ambitionnent de créer une nouvelle peinture, se référant non-plus à la Renaissance, mais à l'art médiéval, celui d'avant Raphaël, libre et authentique, suivant en cela les préceptes de l'influent théoricien victorien, John Ruskin. Leurs tableaux sont colorés, porteurs de multiples symboles et références littéraires, sensibles à la nature et aux questions sociales.

image
John William Waterhouse (1849-1917)
The Lady of Shallot (1888)
Londres, Tate Britain

La confrérie se dissout rapidement, mais ses idées continuent à nourrir l'avant-garde anglaise pendant près de cinquante ans. La seconde génération, dominée par Edward Burne-Jones et William Morris, applique les principes préraphaélites au décor, au mobilier et à l'illustration de livre. Au-delà de l'Angleterre, l'univers de Burne-Jones en particulier influencera profondément le courant symboliste.*

Quel rapport avec Shaw et Pygmalion?

Jane Morris
l'époustouflante «NEW WOMAN» (1839-1914)

Posons-nous une question assez simple: George Bernard Shaw s’est-il inspiré de quelqu’un pour créer son personnage d’Eliza?

Comme nous l’avons vu George Bernard Shaw est très attaché dans toute son oeuvre à la défense de la cause féminine. Il sera toute sa vie admiratif de ces femmes qui ont pris leur indépendance.
Une vraie indépendance.
Une indépendance totale.

Jane Morris est l’exemple typique de cette «New Woman». Mais George Bernard Shaw ne sera pas toujours compris. Commençons par une petite disgression et rendons-nous le soir de la première de Pygmalion à Londres...

La première de «Pygmalion» - 11 avril 1914

Lors de la première de Pygmalion, qui sera un très gros succès, Shaw va être profondément dérangé par une réaction du public.


ELIZA
«Walk? Not bloody likely. I'm going in a taxi!»

«Marcher? Putain non. Je vais prendre un taxi!»


Pygmalion - Acte III - George Bernard Shaw

Lorsque ces mots retentirent sur la scène du His Majesty's Theatre le 11 avril 1914, le public éclata en rires scandalisés.

Ce n'est pas la grossièreté du mot qui a choqué — il y a un siècle 'Bloody' était l'équivalent du 'Fuck' d'aujourd'hui — mais le fait qu’Eliza ait pronocé ces mots, assimuilé à un discours de gouttière, dans son accent nouvellement acquis de la classe supérieure!!!

Le public s'est esclaffé pendant 75 secondes — l'assistant du stage manager a chronométré — ce qui a mis Shaw en rage d'avoir par cette phrase saboté toute la portée de sa pièce.

Pygmalion n'était pas destinée à être une "comédie de salon" mais une investigation pointue, au scalpel, sur la façon dont l'identité sociale continuait à être attribuée par la manière dont on prononçait une voyelle dans l'Angleterre du début du XXème siècle.

La rencontre avec Jane Morris

Le jeune dramaturge irlandais a pour la première fois rencontré Jane Morris au milieu des années 1880 grâce à son mari, William Morris, l'écrivain et militant socialiste. Bien que maintenant dans la quarantaine (Shaw n’a pas trente ans), l'extraordinaire beauté de Mme Morris rayonnait encore, elle qui avait été l'emblème d'une génération.

Sa masse de cheveux noirs bouclés, ses lèvres fines et son cou de cygne étaient apparus dans quelques-unes des plus célèbres peintures PRÉRAPHAÉLITES des années 1860.

Pour le jeune Shaw, qui avait travaillé comme critique d'art pendant ses débuts, rencontrer Jane Morris a dû être pour lui comme regarder une belle peinture prendre vie, tout comme le sculpteur Pygmalion voit sa statue bien-aimée, l'exquise Galatea, commencer à respirer devant ses yeux.

N’oublions pas le côté «self-made man» de Shaw. Il n’a donc pas mis longtemps à tout savoir sur les grandes personnalités de l’époque, dont les premières années de la célèbre Jane Morris.

Jane Morris était née Jane Burden, à Oxford, en 1839 d’un père palefrenier et d’une mère blanchisseuse.

La ville d’Oxford était à l'époque socialement plus divisée que n'importe quelle autre en Grande-Bretagne, y compris Londres:

  • D'une part, il y avait la Gown, ou l'Université d’Oxford, le siège le plus ancien et le plus prestigieux de l'apprentissage en Grande-Bretagne, un aimant pour les jeunes hommes riches et aristocratiques.
  • Soutenant cette existence dorée se trouvait la Town, un réseau d'auberges, d'écuries, de magasins et de blanchisseries, tous conçus pour garantir que les vies des habitants de la classe moyenne et supérieure se déroule en douceur.

La famille Burden appartenait à la Town d'Oxford, et, quand Jane est devenue adolescente, il semblait inévitable qu'elle suive sa mère dans les plus basses fonctions du service domestique. Elle en était au niveau de l’Eliza du début de Pygmalion.

La Town et le Gown se rencontrent

Un jour au début de l'automne de 1857, les mondes de la Town et de la Gown se sont spectaculairement rencontrés…

Deux jeunes diplômés de l'Université, William Morris et Edward Burne-Jones, venaient de gagner un concours ouvert aux étudiants pour réaliser des peintures murales décoratives pour le mur intérieur de l'Oxford Union Library Building. Pour les aider à cette tâche colossale, ils ont invité plusieurs autres artistes de Londres, y compris leur ami, le peintre-poète Dante Gabriel Rossetti, un membre fondateur de la Confrérie Préraphaélite.

image
Oxford Union Library Building

Vu que cette bibliothèque devant accueillir leurs peintures était un espace laïque, les jeunes hommes ont abandonné leurs sujets religieux habituels pour les Légendes du Roi Arthur qui avaient jadis mis le feu à leurs sens.

Mais cela c’est la Gown … Pour une rencontre, il faut aussi la Town.

Bien que les jeunes peintres étaient tout-à-fait à l'aise de poser les uns pour les autres comme dans les Chevaliers de la Table Ronde ou même occasionnellement comme un magicien, quand il s'agissait de trouver des modèles pour les personnages féminins, ils étaient obligés de chercher plus loin qu’à l’Université.

À Londres, ils avaient l’habitude de hanter les rues, les pubs, et les parcs à la recherche de filles «étourdies», des filles de la classe ouvrière qui les admiraient tant qu’elles acceptaient de poser pour un shilling.

C'était une stratégie qui payait maintenant aussi à Oxford.

Mais quid de Jane Burden?

Une nuit au théâtre, Rossetti et Burne-Jones ont été ravis de repérer une fille dans le public avec exactement la taille, la pâleur, et les cheveux magnifiques qui lui permettait d’intégrer magnifiquement l’imaginaire visuel du Roi Arthur.

Rossetti était si heureux de trouver cet improbable cygne en plein milieu d’une foule de viles pintades qui il a été immédiatement déclarer en amour à la fille du palefrenier, Jane Burden. Il lui aurait même directement demandé de se marier avec lui.

Mais il y avait un problème: il était déjà engagé à un autre « canon », Lizzie Siddal, qui fut le célèbre modèle du chef d’œuvre Ophelia de Sir John Everett Millais de 1852.

image
John Everett Millais (1829-1896)
Ophelia (1851-52)
Londres, Tate Britain

Son mariage trop souvent retardé avec Lizzie approchant à grands pas, même le beau parleur Rossetti a dû reconnaître qu'il n'était pas en mesure de faire de Jane une femme honnête.

Pourquoi William Morris a fait un pas en avant à ce stade pour se proposer comme mari de remplacement, nous ne le savons pas… Rossetti a certainement encouragé son ami à prendre sa place, lui permettant de conserver Jane dans son environnement artistique proche.

Jane, pour sa part, a accepté la proposition de William pour des motifs froidement pratiques; des années plus tard, elle a admis qu'elle n'avait jamais été amoureuse de lui. Pour une fille de la classe ouvrière qui cherchait à améliorer sa vie quotidienne, William Morris était un pari beaucoup moins risqué que Rossetti.

Bien que ce dernier puisse être un artiste établi, il n'avait pas le coussin confortable d'une fortune familiale. Morris, en revanche, venait du monde l’argent – son père était un financier important – et sa proposition impliquait une garantie de sécurité financière à vie.

Jane a migré de son bidonville d'Oxford vers la Red House, magnifique manoir néo-gothique que Morris avait fait construire dans le sud de Londres par l'architecte à la mode, Philip Webb.

Jane Burden n'avait pas simplement rencontré un Prince; elle avait acquis un château de Conte de Fées.

Jane Burden = Eliza?

En ayant son héroïne cockney Eliza Doolittle ramassée à Londres dans le Theatreland pas par un mais deux messieurs experts en phonétique – le professeur Higgins et le colonel à la retraite Pickering – Shaw faisait sans doute écho au fait que Jane avait d'abord été rencontrée dans un théâtre et désirée par au moins deux, et probablement, trois peintres préraphaélite: Burne-Jones, Morris, et Rossetti.

Mais il n’est pas clair de savoir si Jane a été obligée de subir le genre de métamorphose sociale intense que celles imposée par Higgins à Eliza.

Certes, certains biographes ont affirmé que pendant la période de ses fiançailles à Morris, l’adolescente Jane a été soumise à un «coaching attentif» comprenant des leçons de piano et une immersion dans la littérature anglaise, pour la préparer à sa nouvelle vie en tant que femme d'un diplômé d'Oxford.

Par contre, il est très important de souligner que, malgré toutes ces mesures visant à «éduquer» Jane, leur relation a été considérée comme suffisamment scandaleuse pour qu'aucune des relations du marié n’assiste à leur mariage le 26 avril 1859.

Cette pudibonderie sociale peut sembler surprenante, étant donné le grand attachement de William Morris au socialisme – il a soutenu sans retenue un système de propriété commune et le contrôle démocratique des moyens de production.

Mais il était aussi un jeune l'homme de son époque, ce qui signifiait qu'il ressentait une certaine gêne à la pensée que sa femme d’origine modeste rencontrant sa mère, qui était alors veuve, et ses sœurs.

Rossetti, de même, n'a présenté Lizzie, la fille d'un coutelier très respectable, à sa mère que cinq ans après le début de leur relation.

Pendant ce temps, William Holman Hunt, un autre frère préraphaélite, a payé des leçons d’élocution et de maintien à sa fiancée, une serveuse de bar adolescente, Annie Miller, afin de la former pour le travail … d'être sa femme. Mais le plan de Hunt a eu des conséquences involontaires spectaculaires. Alors que l'artiste était absent pour une expédition de peinture en Terre Sainte sans sa fiancée, cette Annie nouvellement polie est devenue amie avec une série d'hommes de la classe supérieure, y compris le vicomte Ranelagh, dont elle a finalement épousé le cousin, rompant ses fiançailles.

Transformation et incarnation sociale

Pierre Bourdieu, sociologue de la fin du XXème siècle dont le travail est mondialement reconnu, a écrit sur l'incarnation sociale, sur la manière dont dès la naissance nous absorbons des façons de nous asseoir, de nous tenir debout et de parler, de serrer la main, de se moucher, … qui annoncent notre statut social à tous.

Ce sont ces signaux physiques subtils, plutôt que tout ce qui est intrinsèque à notre être, qui détermine comment nous sommes «lus» et valorisés par une culture.

Par exemple:

  • Comment nous parlons
  • Comment nous nous habillons
  • Quelle est notre apparence

PARLER - C'est, bien sûr, le principe sur lequel Pygmalion est fondé: le professeur Henry Higgins veut voir si le fait de changer la façon dont Eliza parle va transformer toute sa trajectoire sociale, et même sa vie intérieure.

C'est un processus que Jane Morris a très vite compris. Elle a appris à s'adapter de façon transparente au milieu de son mari, qui, bien que socialiste et progressiste, restait essentiellement distingué.

L'approche de Jane était nécessairement moins théâtrale que celle du personnage de fiction qu’est Eliza. Plutôt que d'adopter une nouvelle façon de parler pour éradiquer son accent du peuple d’Oxford, elle a simplement cessé de parler en public !!!

Shaw a toujours soutenu que Jane Morris était «la femme la plus silencieuse que j'aie jamais rencontrée». Dans cette retraite dans l'auto-confinement non verbale Jane a pu suivre l'exemple de Lizzie Siddal, la femme de Rossetti, qui a toujours donné l'impression, en compagnie, qu'elle était désireuse de terminer la conversation avant qu'elle ait même commencé.

S’HABILLER - Si parler en permanence comme une femme de la classe moyenne était un piège pour ceux qui n'étaient pas nés dans cette classe moyenne, s'habiller «avec classe» était beaucoup plus facile.

Les artistes préraphaélite célèbrent un habillage très esthétique pour leurs femmes. Au lieu des énormes crinolines, des ceintures serrées, et des couleurs criantes de la mode commerciale, Jane, Lizzie, et les autres favorisaient des robes non structurées faites à partir de tissus riches, moins criards, plus sombres qui ont rappelé à quelques personnes des rideaux ou des tissus d’ameublement.

L'effet prévu avait un côté pittoresque médiéval, comme si les femmes étaient sorties vivantes des peintures murales d'Oxford Union.

Cet esthétisme a été jugé très charmant dans le monde des nantis branchés de l’époque et ont transformé Jane, et les autres, en égéries de la mode. La peinture panoramique A Private View at the Royal Academy (1881) de William Powell Frith montre dans quelle mesure les femmes bourgeoises progressistes avaient adopté le style de robe fluide des préraphaélites avant la fin du XIXème siècle.

PARAÎTRE - Et, enfin, il y avait le look global de Jane Morris.

Dans sa jeunesse, ses cheveux frisés «différents», ses sourcils épais de garçon et sa mâchoire androgyne en saillie avaient attiré les ricanements dans la rue. Mais, grâce à sa grande visibilité dans les milieux artistiques et le fait qu’elle soit le modèle d’œuvres aussi emblématiques que Proserpine, The Blue Silk Dress et Pia de’ Tolomei, toutes de l’encore tout jeune Rossetti, le type de beauté singulière de Jane Morris est devenu le style à laquelle chaque femme maintenant aspirait.

Dans les années 1870, l'écrivain Mary Eliza Haweis, allait suggérer que, grâce aux préraphaélites : «Certains types de visage autrefois littéralement haï sont maintenant à la mode. Un visage pâle avec une lèvre saillante est très estimé...»

En fait, les poupées aux joues roses n’étaient nulle part; on disait qu'elles n'avaient «aucun caractère». En bref, Jane Morris a changé la manière dont ces dames ont été regardées.

May Moris, la fille de Jane Morris

Shaw est resté fasciné par Jane Morris tout au long de sa longue vie.

En tant qu' «outsider» lui-même – né irlandais et relativement pauvre – il a examiné minutieusement la manière dont elle avait négocié son chemin vers le cœur de la vie artistique et politique britannique.

Peut-être comme un moyen de rester près d'elle, il a également cultivé une intense affection pour sa plus jeune fille, May Morris.

L’agenda de Shaw renseigne des duos de chant avec May aux fêtes de la Ligue Socialiste et le fait qu’il l’ait accompagné au théâtre pour découvrir les nouvelles pièces d’Ibsen, et son exploration des relations entre les hommes et les femmes à l’époque où naissait les premières idées d'égalité sexuelle.

May a déclaré son amour à Shaw en 1886.

Le jeune irlandais s'est déclaré incapable de se marier avec elle à cause de sa pauvreté. À ce stade, il n’est encore qu’un journaliste vivant chez sa mère.

Ne voulant cependant pas renoncer à son lien avec la famille Morris, Shaw a soutenu que des «fiançailles mystiques» existaient entre lui et May, une revendication qui a été légèrement gâtée par la révélation qu'il était déjà impliqué dans une affaire sexuelle avec une femme beaucoup plus âgée que lui, une amie de sa mère.

Et l'Eliza de Pygmalion?

Certains de ces croisements intergénérationnels ont trouvé un chemin dans l'écriture de Pygmalion.

Les auditoires et même les acteurs qui faisaient partie du premier cast à Londres en 1914, étaient désespérés que la pièce ne finissent pas par un engagement romantique entre Henry Higgins et sa protégée beaucoup plus jeune, Eliza. Mais Shaw a clairement affirmé que toute personne qui désirait une telle chose n'avait tout simplement pas compris la logique morale de la pièce.

Higgins peut en effet espérer qu’Eliza devienne une Galatea moderne, la belle statue qui vient à la vie et épouse son créateur frappé d’amour, Pygmalion.

Mais Eliza a de toutes autres idées. Elle explique que l'acquisition de la parole de la classe moyenne lui a donné non seulement la respectabilité, mais quelque chose de plus précieux: le respect de soi.

De même, Jane Morris n’était pas un larbin reconnaissant.

Bien plus qu'une simple muse d'artiste, elle a contribué activement au succès de Morris & Co, la florissante entreprise que son mari a créé pour diffuser le Style «Esthétique».

Sa compétence particulière était l'aiguille, ce passe-temps apparemment humble et pratique, qu'elle a élevé au statut des beaux-arts, produisant de magnifiques textiles qui ont été vus dans quelques-uns des ménages les plus exigeants dans le pays.

Jane ne s’est jamais considérée à ce point attachée à William Morris parce qu’il l’avait sauvée de la pauvreté pour qu’elle en arrive à renoncer à ses propres besoins émotionnels et sexuels.

Tout comme Eliza, elle s’est réservé le droit d'aimer celui qu'elle choisirait, indépendamment du fait que cela soit dans les convenances ou non.

Dans les années 1860, elle a finalement consommé son histoire d'amour avec Rossetti, vivant même avec lui à certains moments à Kelmscott Manor, le manoir de son mari dans l'Oxfordshire à quelques miles de son lieu de naissance. Plus tard, quand elle quitta Rossetti en raison de sa toxicomanie qui allait l’emporter, elle a entamé une liaison avec l'écrivain-voyageur et poète Wilfrid Scawen Blunt, allant jusqu’à lui rendre visite … en Egypte.

Quand, dans la scène finale de la pièce, Higgins lui demande de lui obtenir des gants, des cravates, et du jambon et du fromage pendant qu'elle est dehors, en fait la ramenant à un statut de serviteur ou de statue qui respire mais rien de plus, …
nous, spectateurs, nous sentons quand le rideau descend, qu'elle ne se conformera pas à ses ordres.

En bref, Jane Morris s'était totalement façonnée elle-même en la «New Woman», cette femme indépendante, autonome, informée et habile que Shaw tentera si fort d’introduire dans la culture britannique.

Elle est morte le 26 janvier 1914, juste six semaines avant qu’Eliza Doolittle ne monte sur la scène de Londres pour exprimer sa détermination, avec une clarté explosive, de voyager à travers sa vie exactement comme elle le choisirait.

 

* d'après le site du Musée d'Orsay: www.musee-orsay.fr

Menu My Fair Lady

Top