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L'événement culturel de l'été à Bruxelles!    

My Fair Lady

Témoignages et annecdotes

Un homme ordinaire: Jerry Adler.

LORS DU DERNIER REVIVAL DE MY FAIR LADY À BROADWAY, JOHN GUARE ET IRA WEITZMAN DU LINCOLN CENTER THEATER ONT INTERVIEWÉ JERRY ADLER, UN METTEUR EN SCÈNE ET ACTEUR CONNU POUR SES RÔLES COMME HERMAN RABKIN DANS LA SÉRIE THE SOPRANOS ET COMME HOWARD LYMAN DANS THE GOOD WIFE. IL A DÉBUTÉ SA CARRIÈRE EN 1951, TRAVAILLANT COMME RÉGISSEUR SUR DE NOMBREUX GRANDS SPECTACLES, Y COMPRIS LA PRODUCTION ORIGINALE DE MY FAIR LADY.

JEAN GUARE – Votre père, Phil Adler, était le directeur commercial du Group Theatre. Vous avez grandi avec Elia Kazan, Clifford Odets, et tous ces gens. Vouliez-vous être acteur ou auteur dramatique ?

JERRY ADLER – J'ai grandi au Group Theatre. J'étais un gosse de sept ans. Pendant un moment, ils ont affronté de terribles difficulté financières. Le premier succès qu'ils ont eu était Men in White, de Sidney Kingsley; ça les a vraiment sauvé. J'ai adoré le théâtre, mais je n'ai jamais pensé à être acteur. Je n’ai jamais eu de formation en tant qu'acteur.

JG – Mais vous vouliez travailler backstage?

JA – Eh bien, mon premier emploi était en tant que stage manager sur Gentlemen Prefer Blondes, et j'ai toujours voulu être metteur en scène à Broadway.

IRA WEITZMAN – Comment avez-vous obtenu le poste de stage manager sur My Fair Lady?

JA – J'étais dans ma petite vingtaine, et j'étais en tournée avec Lunatics and Lovers, de Sidney Kingsley, avec Zero Mostel quand Herman Levin, le producteur, m'a envoyé un télégramme disant qu'il allait faire une comédie musicale à partir de Pygmalion et qu’ils avaient besoin d'un stage manager, et que Biff Liff, le directeur technique de la production, m'avait recommandé. À l'époque, j'avais cette merveilleuse maison en Californie sur la plage. Et je ne cessais de penser qu'une version musicale de Pygmalion, cela ne ressemblait pas à quelque chose qui va se jouer très longtemps.

JG – Qu'est-ce qui vous a amené en Californie?

JA – J’étais sur la route avec Zero pour Lunatics and Lovers. Nous avons eu beaucoup de problèmes, parce que la Commission Parlementaire sur les Activités Antiaméricaines de la Chambre des États-Unis enquêtait sur Zero Mostel. Chaque soir, nous devions le déguiser pour sortir du théâtre, parce que le FBI était après lui. On lui mettait des chapeaux différents, on l'habillait comme en femme ou en concierge.

JG – Ils il ne lui ont jamais donné une assignation sur scène?

JA – Ils ne l'ont jamais attrapé.

IW – Comment étaient les répétitions de My Fair Lady?

JA – Juste avant d'entrer en répétitions, Moss Hart a emmené Alan Lerner pour un week-end à Atlantic City où ils ont refait tout le script, puis nous avons commencé à répéter en décembre 1955.

JG – Rex Harrison était-il vraiment méchant avec Julie Andrews?

JA – Je ne dirais pas que Rex était méchant avec elle, mais il était difficile. Il voulait plus de Shaw dans la pièce. Il a gardé une copie de l'édition Penguin de Pygmalion. Et il n'arrêtait pas de dire: «Mossy, Mossy, écoutons ce que le vieil homme a à dire.» Il n'avait jamais joué Pygmalion. Il n'avait jamais non plus joué dans un musical. Il était une épave suite à sa nervosité et il s’en prenait à tout le monde. Et même si elle était une vraie professionnelle, Julie était très inquiète du fait que Rex était ouvertement préoccupé par son manque d’expérience à elle. Nous étions en répétition depuis une dizaine de jours, et Julie était inquiète : «Suis-je assez bonne? Est-ce assez fort? Est-ce exact? L'accent est-il correct?» Chaque jour était un problème pour elle. Et Rex n'arrêtait pas de la mettre à l’arrière-plan, et il répétait: «Henry Higgins est le spectacle.» Moss pensait que si Julie ne ressentait pas que c’était elle la star du show, la mayonnaise n’allait pas prendre.

IW – Moss était-il gentil avec elle?

JA – Extraordinairement. Moss avait un grand instinct pour ce genre de choses. Il s’est comporté avec elle d'une très belle manière. Et il s'est occupé de Rex d'une manière très intelligente. Il était coopératif mais ferme, et il a essayé de garder Lerner dans le débat. Et je pense que le combat de Rex essayant d'ajouter plus de Higgins a amélioré le récit de la pièce. Il y a une grande partie du dialogue de Shaw dans le musical, surtout dans la scène du retour du bal.

JG – J'ai appris que Moss avait emmené Julie avec lui pour un week-end, et qu’elle en était revenue la «Julie Andrews» que nous connaissons. Vous avez été l'un des rares témoins à cela. Que s'est-il passé ce week-end?

Et – C'était Noël. Moss a laissé la troupe aller pour les vacances, mais a gardé Julie, et ils ont rencontré Biff Liff, le pianiste, et moi-même à la salle de répétition du New Amsterdam – la maison jadis les Ziegfeld Follies, mais qui était maintenant infestée de rats – un endroit incroyablement hideux. C'était un week-end psychologique. Biff Liff était Henry Higgins, et j'étais Pickering, un Pickering pathétique. Mais nous n'avons pas fait trop de scènes. C'était plus un travail sur la confiance en soi. Ce que Moss lui a inculqué : «Vous êtes la Star. Il n'y a pas de spectacle sans vous.» Mais je ne me suis pas rendu compte de l’impact réel de ces mots avant notre premier jour de retour en répétition, quand Julie interrompit Rex pendant qu'il parlait à Moss de Shaw. À ce moment-là, tout le monde a su que quelque chose avait changé.

JG – Rex l'a écoutée?

JA – Moss et Rex ont tous deux écouté.

JG – Est-ce que Rex savait que Moss avait emmené Julie pour le week-end?

JA – Absolument. Rex l'a encouragé, parce qu'il sentait qu'elle n'était pas à la hauteur. Il pensait que Moss allait lui lire le texte et jouer certaines scènes, et qu'elle allait copier Moss. Il ne se rendait pas compte que Moss allait l'encourager et lui donner une vraie stature.

IW – Exactement le miroir de ce qui se déroule dans le musical.

JA – Exactement. Un autre problème que Julie a dû affronter est le fait que Cecil Beaton, le créateur costume, la maltraitait. Il trouvait qu’elle n’avait aucune tenue. C'était un homme très snob, et son attitude n'aidait pas les problèmes que Julie pouvait ressentir sur scène. Quand on l’envoyait aux essayages, Cecil la traitait comme un second-rôle. Il n'aimait pas sa silhouette, n'aimait pas son style, trouvait qu'elle ne se portait bien, et elle avait l'habitude de revenir en larmes.

IW – Comment s’est passée la première représentation ?

JA – Nous sommes arrivés à New Haven et il y avait une répétition d'orchestre au Jewish Community Centre. C'était la première fois que Rex a entendu l'orchestre. Il n'avait jamais chanté avec un orchestre auparavant, et cela a été un coup dur pour lui. C'était un bruit si fort qu'il commençait à s'inquiéter de savoir si sa voix était assez forte pour être entendue au-delà de l'orchestre. Il était terriblement nerveux. Au cours de la générale technique, nous sommes allés jusqu'à The Rain in Spain, et Rex est allé au bord du plateau et a dit : «Mossy, je ne vais pas jouer dans la première de cette pièce ce soir. En fait, je ne pourrai jamais jouer dans ce musical.» et il est sorti de la scène pour rejoindre sa loge. Moss est allé dans la loge de Rex et est sorti et a dit: « Que tout le monde nous retrouve au Jewish Community Centre [et donc plus au théâtre]. Nous allons faire une autre répétition là-bas». Puis il est rentré dans la loge, et j'ai entendu Rex crier. Nous étions censés ouvrir cette nuit-là, mais à la place tout le monde a reçu sa soirée de congé. Nous allions tous nous retrouver le lendemain au Jewish Community Centre. Herman [Levin] est venu. Il était prêt à poursuivre Rex en justice, et les avocats étaient déjà là. Tout le monde était dans le vestiaire – c'était très bizarre. Le directeur du théâtre est entré dans la réunion et leur a dit qu'il allait aller à la radio et annoncer l’annulation, demandant à tout le monde de ne pas venir à l'ouverture, et que la raison était simple : Rex Harrison «n'était pas assez homme pour jouer le spectacle». Finalement, Moss est sorti et a dit: «Rassemblez les acteurs,» d’une manière vraiment merveilleuse, ce dont il avait le secret. «On ouvre.» Il a été décidé que nous allions jouer la première représentation, même si nous n'avions jamais filé que la moitié du spectacle. Et, en plus de cela, nous avons dû sortir et essayer de retrouver les acteurs. C'était une nuit terrible. Il y avait du blizzard. J'ai été faire des annonces dans des cinémas!!! Biff allait dans les restaurants et appelait tout le monde. On a retrouvé tout le monde, sauf une femme, une chanteuse.

JG – Qu'est-ce qui lui est arrivé?

JA – Je n'oublierai jamais son nom. On n’a jamais retrouvé Rosemary Gaines ce soir-là. Nous avons appris plus tard qu'elle avait une appendicite et était partie à l'hôpital. Nous nous sommes lancés dans cette première représentation sans jamais avoir filé une fois tout le spectacle. Et Moss s'est présenté devant le public et a fait l'un des plus grands discours de tous les temps. Ce fut une prise de parole chaleureuse sur le monde du théâtre, sur son fonctionnement et combien nous avions travaillé dur. Il a expliqué que nous n'avions jamais eu la chance de faire un filage parce que nous étions arrivés trop tard à New Haven, et que la neige avait retardé l’arrivée du décor. Et puis il a fini par dire : «But we depend upon the kindness of strangers.» (Mais nous dépendons de la gentillesse d’étrangers.) Et nous avons commencé.

IW – Donc le spectacle s'est bien passé?

JA – Il a duré quatre heures et demie. Mais le public n'a jamais cessé de rire et d'applaudir et de crier. Quand nous avons fait The Rain in Spain, c'était un «showstopper». Le public n'arrêtait pas d'applaudir. Rex et Bobby Coote étaient assis, figés, ne sachant pas quoi faire, et Julie les a attrapés tous les deux et dit: «OK, les gars, on va saluer

JG – Ce qui se passait dans les coulisses?

JA – C'était l'une des plus grandes folies de tous les temps. Personne ne savait où les choses dont il avait besoin se trouvaient. On ne savait même pas où étaient les costumes. Les gens couraient partout. C'était sauvage. C'était incroyable. Nous avions deux plateaux tournant symétriques, qui se rencontraient au milieu de la scène; cela n'avait jamais été fait auparavant. Ils étaient actionnés par un système de câbles, dirigé par un homme à l'aide d'un treuil. Mais, une fois qu'il a éteint le treuil, les plateaux tournants ont dérivé un peu. On n'a jamais pu corriger la dérive. Donc, à chaque fois qu'il les utilisait, on devait les replacer. C'était sans fin. Mais ça n'avait pas d'importance. Le public a été ravi.

JG – Qu'est-ce que Rex Harrison a dit à la fin?

JA – Rex a traversé le spectacle. Il était un peu comme un zombie. (Rires) À la fin de I’ve Grown Accustomed to Her Face, il était sur un élément de décor qui représentait la façade de la maison de Higgins, debout devant la porte. Et quand Rex a eu fini sa chanson, le public hurlait. Les lumières se sont éteintes, le laissant dans l'obscurité. Il était juste là, et j'ai ouvert la porte derrière lui et j'ai attrapé sa veste. Il n'avait aucune idée de ce qu’il devait faire ensuite. Il est sorti … «Qu'est-ce que...?» Et j'ai dit: «Venez.» Il a dit: «Emmenez-moi quelque part.» Je l'ai emmené … à la dernière scène. On a fait plein de choses comme celle-là. Toute la nuit, on a couru en scène poussant des accessoires, des éléments de décor, parce que rien ne correspondait à ce qui avait été prévu. Il y avait un million de choses qui se passaient. À un moment donné, Rex se promenait dans la salle de bal, et l'ensemble de la salle de bal est descendue et a failli lui arracher la tête. Je pensais que les gens allaient se faire tuer! Les lumières s'éteignaient, nous étions dans le noir, les plateaux tournaient, personne ne savait où aller. C'était la panique. C'était un cauchemar. Mais on a réussi. Le lendemain de l'ouverture, nous avons finalement eu une répétition technique.

JG – Est-ce que Moss vous a remercié d’être passé à travers cette première représentation ?

JA – Il est venu voir Rex, mais il n'est pas venu dire bonjour à tout le monde ou nous féliciter. Le lendemain, nous avons quand-même eu une répétition technique, et il a dit à tous combien nous avions été vertueux et extraordinaire.

JG – C'était une époque où les choses étaient moins « démocratiques ». Seule la star existait.

JA – Les stage managers ont vraiment pris soin de tout le monde. On a eu des réunions. On a vraiment fonctionné en équipe. Quand on a eu cette première représentation, on a dit: «Euh, on est en vie. Personne n'a été blessé.» Et je me suis dit : «Si cette chose peut se jouer pendant quatre heures et demie, avec un public qui pète les plombs pendant quatre heures et demie, assis là dans des vêtements de neige, ce spectacle ne peut être qu’un triomphe.» (Rires)

JG – Comment étaient Rex et Julie le lendemain de la première?

JA – Julie savait qu'elle était la star du spectacle, et Rex savait qu'il pouvait passer à travers le spectacle et en ressortir vivant…

JG – Est-ce que le spectacle a changé beaucoup après cette première représentation?

JA – Le seul changement qui a été fait après cette nuit-là a été la coupe d'une séquence de danse Say a Prayer for Me Tonight.

JG – Qui a fini dans Gigi.

IW – Combien de temps êtes-vous resté à New Haven?

JA – Nous étions là pour une semaine, puis nous sommes allés à Philadelphia pour deux semaines, puis à New York. Mais avant de quitter New Haven, j'ai livré un bébé au théâtre.

JG – Que voulez-vous dire?

JA – C'était le vendredi soir avant que notre départ pour Philadelphia, et j'étais seul dans le théâtre après le spectacle, quand j'ai entendu gémir dans la salle. Alors je suis passé par la porte de service. Tout le monde était parti. Mais dans la loge sur le côté, il y avait cette femme. Elle a dit: «Je vais avoir un bébé.» Son mari était parti chercher un taxi et on était, tous les deux, seuls au théâtre. Elle était allongée par terre. J'ai enlevé ma veste et je l'ai mise sous elle, parce que le bébé commençait à sortir. Et j'ai livré le bébé. C'était un garçon. À cette époque, nous avions des pinces à cravate qui avaient une sorte de petit rasoir au dos. Et j'ai utilisé ça pour couper le cordon ombilical. Tout le monde allait bien. Son mari est revenu et l'a emmenée. Je n'ai jamais revu ma veste.

IW – Quelle a été la réponse du public aux autres previews?

JA – Extraordinaire. Quand nous sommes arrivés à Philadelphia, les gens étaient debout dans la salle. Mon père était le general manager du show. Je suis sorti pour lui donner quelque chose, et l'Ouverture a débuté. J'ai dit : «Je dois courir, papa.» Mais, en écoutant l'orchestre, j'ai dit: «Ecoute ça. C'est de la musique.» Le bureau de location était pris d’assaut, les gens jetaient de l’argent au guichet, et mon père m’a répondu : «Oh, ce n'est pas de la musique. C’est La musique.» (Rires)

IW – Etiez-vous le régisseur pour toute la série à New York, ou avez-vous quitté à un moment donné?

JA – Biff et moi, on est parti faire d'autres shows. C’est normal, la série a duré sept ans.

JG – Ça a été une série heureuse?

JA – C'était une grande série. Stanley Holloway était l'un des plus grands. Un soir, il était en retard pour le deuxième Little Bit of Luck. La scène allait arriver, et il n'était pas en place. Il était habituellement en place, donc je savais qu'il y avait quelque chose qui n’était pas normal. Sa loge était au deuxième étage, j'ai couru le chercher, et j'ai crié : «Stanley, Stanley, c'est à toi.» Il a dit: «Comment je fais?» (Rires)

JG – Qu'en est-il de Rex, comment se comportait-il ?

JA – Une nuit, je suis sorti par la stage door et un couple se promenait. Au Hellinger Theatre, il y avait de grandes photos de Rex Harrison, Julie Andrews et Stanley Holloway. La femme a demandé à son mari: «Tu penses que Rex Harrison est son vrai nom?» Et il a répondu : «Si je pense que Rex Harrison est le vrai nom de qui?» Humilité. (Rires)

JG – Rex et Julie s'entendaient bien, finalement?

JA – Pas vraiment. Il y avait une alchimie sur scène, mais ils n'étaient jamais proches coulisses. La femme de Rex, Kay Kendall, que nous avons tous appelé Kitty, était une si gentille dame. Elle était très malade à l'époque. Elle était mourante, et il prenait soin d'elle. Il l'emmenait dans une loge tous les soirs, elle s'asseyait là et dormait.

JG – Elle est morte pendant la série.

IW – Jerry, avez-vous un moment préféré dans My Fair Lady ?

JA – Il y avait beaucoup de grands moments. J'ai fait une répétition d’understudy et j'ai joué Doolittle, ce que je peux. J'ai toujours joué Doolittle en répétition. Et j'ai toujours aimé faire ça. (Rires) J'ai essayé de copier ce que Stanley faisait en représentation, autant que je le pouvais. Une fois, Julie a fait une chose merveilleuse pour moi. Il y avait un déjeuner au Sardi pour les nominés des Tony Awards et elle était au théâtre, et elle m'a demandé de venir avec elle parce qu'elle ne voulait pas y aller seule. C'était très gentil de sa part de me l'avoir demandé. Je suis aussi accidentellement tombée sur elle une nuit dans sa loge quand elle était … nue, lisant le journal. (Plus tard, j'ai appris qu'elle faisait ça tous les soirs.) J'ai fermé la porte tout de suite! Elle est sortie avec son peignoir. Elle a dit: «Qu'as-tu vu?» J'ai répondu : «Seulement les gros titres, chérie.» (Rires)

JG – Comment s’est déroulée la première à New York ?

JA – Eh bien, au moment où nous avons ouvert ici, le bouche-à-oreille avait déjà fait son effet. Les chansons étaient déjà jouées à la radio. Donc ce fut une fabuleuse fête toute la nuit, le soir de l'ouverture. C'était dans un club privé, et on a pris d’assaut tout l'immeuble.

JG – Quelqu'un est-il venu lire, en pleine fête, les premières critiques sorties?

JA – Oui, Phil Adler. La première était de Brooks Atkinson: «Musical du siècle

JG – Pas mal.


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